Том 1    
Глава 9. Дом Драконов

Глава 9. Дом Драконов

Четыре семьи вышли из селения. Друзья решили проводить домой Сигурда и Софию, которая держала на руках уставшую за день Асу. Сигурд с женой и дочерью жили в уединении недалеко от селения и решили вернуться домой после нескольких дней отдыха среди друзей, которые их приютили. Близилась ночь, и на небе виднелось северное сияние, которое иногда возникало в самые холодные дни. Небо переливалось красными, синими, зелеными и желтыми цветами, которые отражались от снега и гуляли красочными пятнами по селению, деревьям и полянам. Дети с радостью разглядывали все, что их окружало и преобразилось до неузнаваемости, а взрослые просто наслаждались видом, который возвращал их в деньки их юности.

— Такую красоту, я помню, мы видели в городе Белые Зерна и Доме Драконов. — с нежностью смотря на сияние, сказал Королл.

— В Доме Драконов?! — удивился Кнут.

— Да, это невероятная история. — ответил Одд. — Мы тогда в очередной раз узнали что-то новое для нас.

— Я пыталась рассказать пару историй. — грустно сказала Адиния, держа за руку отца. — Но они никому не интересны.

— Эта история не похожа на другие. — заговорчески тихо сказал Сигурд. — Но лучше ее никому не рассказывать. Мы дали слово нашему другу, что об этом не узнают те, кому не надо.

— Вам-то интересны наши истории? — спросил Одд.

— Да! Да! — закричали Кнут с Адинией.

— А что такое «Дом Драконов»? — спросила Инис.

— Я расскажу вам, но вы никому не говорите! — заговорчески прошептал Сигурд, улыбнулся, подождал пока дети кивнут и стал рассказывать историю. — Мы тогда потерялись и шли по лесу, стараясь найти дорогу, чтобы продолжить путешествие. Но мы нашли не дорогу, а поляну. Большую такую поляну, а выйдя на нее, увидели, как по ней прыгает какая-то большая красная ящерица. Ну, побросали все наши вещи и давай ее ловить! Оказалось, что это был дракон, и он был весьма проворен, но мы еще в селении научились ловить их вчетвером, для забавы. Да и в путешествии уже встретили и убили парочку. Это у нас драконы маленькие, пузатые и летают стаями, а то как же еще им тут что-то воровать?! А мы видели больших, могучих зверей! И они совсем не похожи на наших. И этот тоже был не похожий. Но нам все же удалось его поймать.

— Ну вот, вы меня и поймали! — радостно сообщил красный дракон Одду, и тот от удивления выпустил его из рук.

— Он говорит! — воскликнул Королл.

— Здорово! — обрадовался Съялти.

— Да, но увы, я такой в своем роде один. — сказал дракон, скрестив перед собой передние лапы.

Они были похожи на руки, только с короткими когтистыми пальцами. Стоя на задних лапах, он был по пояс Сигурду, около которого стоял. Его тело было необычным: тонкое, будто натянутое между двумя большими шариками, из которых росли лапы по бокам и хвост, длиной не меньше самого тела. Кончик хвоста превращался в тонкий костяной шип. Такие же шипы, но меньше, росли и по обе стороны затылка, где располагались дырочки-уши. В остальном его морда напоминала обычную ящерицу. Но была и еще одна удивительная черта: по всему его телу было много чешуек, но под мордой располагалась обширная густая красная борода.

— Кто же ты такой?! — удивился Сигурд.

— Я предпочитаю, чтобы меня звали Краснобород. Правда другие драконы не слишком разговорчивы, а те, кто умеет говорить, встречаются мне нечасто. — его голос был слегка скрипучим, но тихим и от того приятным. — И те, кто встречаются и умеют говорить, обычно хотят меня убить. Вы не будете пытаться меня убить?

— Неа. — ответил Съялти. — Мы хотели тебя поймать, чтобы рассмотреть поближе. Да и весело это. Ты же не будешь на нас нападать?

— Неа. — повторил за Съялти Краснобород. — Как интересно это звучит: «неа».

— Тогда и мы не станем этого делать. Ты на вид безобиден. — сказал Одд.

— Не так уж и безобиден я. У меня очень острые зубки. — ответил Краснобород и открыл рот, где действительно были острые зубы, расположенные в три ряда. — От, идите?

Последние слова он говорил, не закрывая рта и показывая грозного вида пасть друзьям.

— Мы обычно убиваем драконов, которые сами на нас нападают. Да и в селении нашем иногда от них очень много проблем, хоть они и маленькие. — сказал Съялти.

— И многих вам удалось убить? — поинтересовался Краснобород, делая в воздухе сальто.

Друзья удивились: он мог летать, хотя крыльев у него не было.

— В путешествии двоих. Громадные чудища! — Съялти первым пришел в себя и сказал это широко раскинув руки. — А в селении нашем много! Каждую осень прилетают к нам и воруют все, что не прибито.

— А где это ваше селение? — спросил Краснобород.

— Дак, на севере, на самом берегу, там, где Чудной и Гористый леса. Между ними. — сказал Королл.

— Не знаю никаких Чудных и Гористых лесов. — говорил дракон, медленно пролетая между друзьями, извиваясь всем телом, будто змея. — Но знаю там всего два семейства. Одни средние такие, раза в три больше вас, черные такие. Их местные прозвали звездной яростью, потому что охотятся они только по ночам. С большой скоростью врезаются собой в выбранную цель и взрываются, снова рождаясь из огня.

— Нет, наши маленькие. — сказал Сигурд.

— Пузатые такие? Еще кричат, как больные чайки? — спросил Краснобород, и друзья закивали, узнав знакомых им дракончиков. — Ах там селение есть?! Я-то думаю, куда они все летают всей толпой время от времени? Как вы их зовете?

— Да так и зовем: драконы. — пожал плечами Королл. — У нас там только они и прилетают. У нас с ними детишки воют в основном. А что у них есть название?

— Лично я зову их Сопляшками! — ответил Краснобород под общий хохот. — Маленькие проказники, словно дети, им бы только летать, да мелкий вред причинять.

— Я запомню это название! — пообещал Сигурд, смахивая слезу от смеха. — А выходит не все драконы такие уж плохие…

— Плохие? — перебил его Краснобород. — Нет-нет, они такие же как вы, люди. Они просто живут, заводят семьи, берегут своих детей, охотятся, любят…

— Драконы? Любят? — теперь уже Съялти перебил Красноборода.

— Да. — ответил ему дракон. — Тебя это удивляет?

— Ага, удивляет. Никогда бы не подумал. — усмехнулся Съялти.

— Но это так. Они так же, как и вы, часто сражаются с кем-то, потому что, в отличие от вас, не могут просто договориться. — Краснобород поднял вверх палец и стал ходить по воздуху взад-вперед.

— Да и люди редко могут договориться. — сказал Одд.

— У них хотя бы есть такая возможность. — грустно сказал Краснобород, остановившись.

Новый знакомый оказался очень интересным для друзей. Он открыл им глаза на мир, который казался им всегда враждебным. Зато теперь они понимали, почему драконов не любили в этом мире и почему они не любили никого сами. Как можно хорошо относится к тем, кто хочет убить тебя и твою семью, мешает охотиться или просто прогоняет с места, которое ты считаешь домом? Им захотелось познакомиться с драконами заново, узнать их лучше и увидеть, как те живут. Краснобород им рассказывал, все что приходило в голову, а они рассказывали ему про свои приключения и как жили люди, которых они встречали.

День пролетел незаметно и ближе к вечеру друзья решили, что идти куда-то уже нет смысла. Они разбили лагерь, поели и стали ложиться спать.

— А как вы тут оказались? — спросил Краснобород. — Я обычно люблю тут поиграться, потому что тут никого не бывает, и никто не станет меня тревожить.

— Да мы просто заблудились. — зевнул Одд, когда друзья раскладывали свои тюфяки. — Искали дорогу, а нашли тебя.

— Мне кажется, это даже лучше! — довольно сказал Сигурд, поудобней укладываясь на своем тюфяке.

Краснобород все время, проведенное с ними, летал вокруг них, с интересом рассматривая их и все, что у них было. Но как только Сигурд удобно улегся, дракон словно лист, переворачиваясь и покачиваясь из стороны в сторону, плавно на него упал, свернулся клубочком и стал засыпать.

— Я… — начал говорить он, но широко зевнул. — Могу познакомить вас со своими друзьями. Вы хорошие ребята и понравитесь друг другу.

— А это далеко? — спросил Одд.

— До-ома. — зевнул в последний раз дракон, прежде чем заснуть.

С утра Краснобород снова удивил друзей. Когда они хотели разжечь костер, чтобы приготовить еду, Съялти пришла идея.

— А может ты сможешь нам поджечь палки? — спросил он у дракона.

— Неа, не смогу. — довольно откликнулся Краснобород, смакуя произнесенное первое слово.

— Но почему? Драконы ведь дышат огнем? Я разве не прав? — удивился Съялти.

— Не совсем, — ответил ему Краснобород, — огненные драконы могут дышать огнем. Но я не повелеваю огнем, потому и не смогу.

— Как это? — не понял Сигурд, который с большим интересом слушал все, что говорил им новый знакомый о драконах.

— Я повелеваю ветром. И я в этом очень хорош. — сказал Краснобород слегка выпятив грудь. — Но поэтому я и не могу создать огонь.

Так они и выслушали длинную речь о том, что есть в мире четыре основные стихии: огонь, воздух, земля и вода, а драконы ими могут повелевать, но каждый лишь своей. Краснобород был рад хорошим слушателям и рассказывал без умолку о всем, что приходило в голову.

— А еще есть девять величайших драконов мира. — продолжал говорить Краснобород, но внимательно продолжал слушать его только Сигурд.

Все остальные были уже слегка утомлены и слушали лишь вполуха.

— А у них есть имена? — спросил Сигурд.

— Да. Самый старший из нас — Камнеглаз. Он столь огромен, что многие драконы часто искали у него приюта и селились прямо на нем. Ему это надоело, и он построил для нас дом. Туда мы и идем. Он повелевает стихией земли, и он… Слепой. Зато слух у него хороший. — Краснобород заметил, что интересен он сейчас только Сигурду и перестал кружиться вокруг друзей, усевшись Сигурду на плечо. — Второй повелитель земли — Радужный Златко. Мы его так прозвали, потому что его чешуя блестит словно золото, но красивее, потому что переливается всеми цветами радуги.

— Я так понимаю, он камни умеет двигать. Или в горах редкие камни добывать. — предположил Одд.

— Неа. Он — дитя природы. — Краснобород оживился, когда увидел, что Одду тоже еще интересно, что он рассказывает, и вскочил Сигурду на голову. — Куда бы он ни приземлился, везде и всюду начинают расти цветы, деревья, кустики всякие. И растут быстро. Выглядит забавно, хотя многие считают это красивым. Он у нас дома вырастил почти все растения когда-то. Теперь там много разных растений со всех концов Средимировья.

— Что такое Средимировье? — не понял Съялти.

— Это то, где вы живете, наш мир. Вы, викинги, зовете его Мидгардом. — пояснил Краснобород.

— Да, отец что-то про это нам рассказывал. — задумчиво протянул Королл.

— Разве? Я не помню! — удивился Съялти.

— Ты вообще его редко слушал. Стоило бы почаще! — ощетинился Королл на брата.

Они шли по густому лесу, и ветки деревьев опускались так низко, что иногда могли касаться плеч пламян. И одна из них сшибла Красноборода с головы Сигурда. Друзья остановились и посмотрели на него, но Краснобород, не долетев до земли, завис в воздухе и плавно понялся на плечо Сигурда, где снова и уселся.

— О чем это я? — он погладил свою бороду прежде, чем продолжить. — Ах да. Так вот. Второй по старшинству я. Я управляю воздухом. Как то сказать-то… Свободен как ветер. И люблю гулять то там, то тут, да новое узнавать. А вот младшему моему брату, который тоже воздухом повелевает, Листошмыгу, только и надо, что шуметь. Вот услышите, как ветер листьями в деревьях шелестит или бубенцами под крышей, так вот может быть и он.

— Дык, это простой ветерок может сделать. — сказал Съялти.

— Верно, — подтвердил Краснобород, — только вот Листошмыг создает сильные порывы ветра, да на одном месте долго сидит, чтобы вывести из себя того, кому покоя этим не дает. Он так развлекается. Он довольно крупный, но умеет обращаться в ветер, и от того его увидеть не выходит. Он так, как-то раз, за мной летал по лесу, спать мне не давал. Только я спать ложился, как сильный ветер выть начинал, да деревья шатал. И громко так, что я заснуть не мог. Я три дня спал, то в один лес прилечу, то в другой, пока не понял, что это он за мной летает. Я его изловил, в воздушный шар запер и давай по кусочкам этот шарик раздирать, пока он маленьким не стал. Листошмыг снова стал драконом и давай меня умолять прекратить. Больно ему, видите ли. Вот я ему урок задал! А вообще от него просто избавиться. Просто надо не обращать на его проделки внимания, ему надоест, и он уйдет. Не каждому, конечно, хватает терпения для этого, увы.

— Два повелителя земли, два — воздуха, выходит, и огненных драконов среди вас двое? — спросил Сигурд загибая пальцы.

— Умен, умен! — похвалил Краснобород. — Двое у нас управляют огнем. Ну, первый знаменит на полмира. Змеем Горынычем кличут, хотя мы его прозвали Трехглав. С ним все просто, три головы — в три раза больше проблем. Когда мы были помоложе дразнили его Трехдуром. На севере пословица есть: дурная голова ногам покоя не дает. А тут целых три! Ой, ужас сколько было проблем у него… Второй огненный — Жа́рко. Само воплощение огня и сильнейшего жара. У него даже тела нет, каким мы привыкли его себе представлять. Он просто сгусток огня и этим все сказано. С ним не соскучишься, вечно куда-то торопится, чтобы поохотиться. Обычно блуждает по лесам или в горах и охотится там на эльфов и гномов. На людей не очень любит — не интересно, говорит, что эльфы и гномы ловчее и проворнее… И вкуснее. Убьет парочку и уходит. Ему сам процесс нравится, а не убийство всех. А те, что водой управляют, у нас третьи по старшинству, родились они вместе. Сповод и Ярвод. Первый куда ни наступит — все замерзать начинает, а если дыхнет, так и сразу во ледышку превратит. Другой наоборот, нагревает воду, да так, что она кипеть начинает, а дышит он огненной водой. Плюнет он раз и польется горящая струя, что все поджигает, куда дотечет.

— Подожди, ты назвал вас по двое, кто управляет каждой стихией. Их четыре, так вас восемь выходит, а не девять. — задумчиво проговорил Одд.

— А девятого мы всегда сами находим и выбираем, когда предыдущий на покой уходит. Из обычных драконов выбираем. — сказал Краснобород.

Вскоре они вышли на широкий берег, где густой лес кончился и распростерлось огромное озеро, конца и края которому видно не было.

— И куда же дальше? — спросил Королл, удивившись тому, что путь, по которому их вел Краснобород прервался.

— Вперед, вперед и только вперед! — пропел Краснобород, кружась вокруг друзей.

— Да куда ж там вперед? — не понял Одд. — Поплывем и потонем! Я не вижу другого берега.

— А если не потонете, то потом разобьетесь о камни. Это да. — Краснобород почесал затылок. — Я позову друга, он поможет. Подождите здесь!

Последние слова он кричал, уже удаляясь над водной гладью, и скоро превратился в маленькую точку, а потом совсем исчез.

Там, куда улетел Краснобород, снова появилась маленькая точка, когда друзья уже развели костер, приготовили еду и плотно поели. Маленькой точка была только вдалеке, но по мере приближения она становилась все больше до тех пор, пока не превратилась в огромного дракона. Красное тело, которое становилось рыжим ближе к лапам, хвосту и голове, костные рога на носу, челюсти и под ней, говорили о том, что этот дракон был друзьям знаком. Гномы называли его пламянос, из-за того, что он мог воспламенить все свое тело, с чем викинги, при прошлой встрече с таким, и имели дело.

Забыв про беззаботное ожидание, все похватали оружие и приготовились отражать нападение дракона. Тот приземлился перед ними и стал яростно рычать, однако не изрыгая пламени и не возгораясь.

— Вам лучше отложить оружие в сторону, а то он не прекратит. — услышали они спокойный голос Красноборода. — И не подпустит вас к себе.

— А он нас не цапнет? — спросил Съялти.

— Что происходит? — Королл был просто в ужасе от неожиданного прибытия пламяноса.

— Он не станет нападать, если вы не будете делать того же. — Из-за огромного тела пламяноса появился Краснобород и уселся тому на голову. — В конце концов, кто же встречает друзей, направив на них оружие?!

— Друзей? — переспросил Сигурд, в его глазах появилось понимание, и он воткнул копье в землю.

Но дракон не перестал рычать.

— Мне как-то не верится, что он не станет нападать. — испуганно сказал Одд, впрочем, уже не целясь мечем в дракона, но и не желая выпускать его из рук.

Съялти посмотрел на Сигурда и тоже уронил меч.

— Если бы он хотел напасть, то уже устроил бы тут пожар. — сказал Съялти и поглядел на Королла и Одда. — Чего вы ждете? Бросайте оружие, а то весь день так будем стоять.

Королл с Оддом переглянулись, слегка сморщились, но все-таки откинули свое оружие в сторону. Пламянос тут же перестал рычать, рухнул всем своим телом на землю, заставив ее задрожать, расслабился и стал с любопытством рассматривать друзей.

— Ну, вот видите, как это просто?! — усмехнулся Краснобород.

— Не так уж и просто. — Одд с некоторым недоверием смотрел на пламяноса. — Нам с таким однажды сражаться пришлось. Ох и задал же он нам жару. Так что мы знаем, что он может, и боимся его.

— Он боится вас не меньше. — улыбнулся Краснобород. — Но залог дружбы прост: вы любите его — он любит вас.

Пламянос рассмотрел всех и прикрыл глаза, когда Сигурд решил подойти к нему и погладить его вытянутую морду. Он аккуратно дотронулся до его шершавой чешуи, которая на ощупь была похожа на кору дерева, и провел по ней рукой. Глаза пламяноса тут же открылись, и Сигурд замер под взглядом двух узких полосок-зрачков.

— И что дальше? — спросил Одд. — В смысле, как нам он поможет попасть к вам домой?

Пламянос перевел взгляд на Одда, а потом снова закрыл глаза и повалил голову на бок, совсем расслабившись. Краснобород соскочил с него и начал кружить вокруг друзей. Сигурд понял, что дракон действительно настроен крайне дружелюбно, и начал рассматривать его и ощупывать.

— А разве не очевидно? — удивился Краснобород. — Мироброд отнесет вас туда. Туда можно попасть только по воздуху, поэтому Дом Драконов самое безопасное наше логово. Поэтому там почти не было никого, кроме драконов. Но я с ним поговорил, пообещал, что вы не тронете, и он согласился подвезти вас.

— Ты же сказал, что драконы не разговаривают. — удивился Сигурд.

— Почти не разговаривают. — поправил его Краснобород. — Мало кто из нас умеет, но почти все понимают, что им говорят. Хотя есть и совсем глупые семьи, они совсем дикие.

— И они понимают любой язык? — спросил Одд.

— Нет, только всеобщий. — ответил Краснобород.

— Это потому, что много кто в мире на нем говорит. — мыслил вслух Съялти.

— И снова нет. Это потому, что он наш. Изначально на нем говорили только восемь первых драконов, а потом мы начали учить говорить на нем всех остальных. — Краснобород с грустью вздохнул. — Это было очень давно. Тогда драконов считали божествами, а не злобными и опасными ящерицами. Сейчас такое уже невозможно, но хотя бы кого-то с ними познакомить можно. Глядишь и друзей найдете себе там. Ну что, поехали?

— Ой, это же нам надо тогда все вещи собрать! — спохватился Сигурд, но Краснобород его остановил.

— Не надо. Здесь, как вы уже поняли, особо никого нет. Оставьте их тут. Особенно оружие. Кто ж с оружием приходит в дом к хозяевам?!

Пожав плечами, друзья потушили костер, сложили свои вещи в кучу и покидали туда оружие. Они начали залезать на Мироброда и хвататься за шипы, которые торчали вверх по обе стороны его спины. Одд, который собирался лезть последним, вдруг вспомнил, что у него есть еще несколько ножей с собой, и вернулся к куче с вещами, чтобы их оставить. Когда все уселись и схватились за шипы, Мироброд тяжело взмахнул огромными крыльями и поднялся в воздух.

— А мы не упадем?! — испугался Королл.

— Да какая уже разница! — радостно закричал Съялти. — Посмотри сколько отсюда видно! Мироброд, а ты можешь подняться выше? Чтобы могли достать до облаков?

Дракон заурчал и стал подниматься к небу.

— Нет! Хватит! Не надо выше! — запротестовал Королл и закрыл глаза.

Съялти крутился из стороны в сторону, рассматривая земли, которые остались под ними внизу. А Сигурд завороженно поднялся на ноги на спине дракона и старался ухватить облака, к которым дракон их поднес. Одд одной рукой крепче ухватился за шип, а другой за Сигурда, чтобы тот не свалился вниз. И это пригодилось, когда пламянос начал снижаться, все быстрее и быстрее приближаясь к воде. Съялти кричал от радости. Королл кричал от испуга, сильнее сжимая шипы в руках и прислоняясь своей спиной к спине дракона. Сигурд и Одд схватились за шипы и пытались рассмотреть, куда они летят. Но дракон снижался так быстро, что от ветра у них на глазах возникли слезы и они видели только, как приближается вода. Испугавшись, что дракон сейчас нырнет, оба задержали дыхание.

Но вода осталась сверху, даже не коснувшись их. Всех поглотила тьма. Глаза стали привыкать к более тусклому свету, нежели снаружи, и друзья поняли, что над ними теперь огромный потолок, в котором есть одна большая дыра. Через эту дыру, в самой середине озера, вода падала внутрь, на огромное количество шипов, росших из земли и по спирали закручивающихся к верху, в сторону этой дыры. Пламянос замедлился, и друзья стали рассматривать пещеру, в которую они попали.

Всюду летали сотни разных драконов, больших и маленьких, разных цветов и форм. Вода из озера сверху стекала в нижнее озеро, которое было поменьше, а окружали его поля и холмы с разными диковинными растениями. Во всех уголках пещеры то возникали, то исчезали разноцветные огоньки. Если один из них тух, то его тут же где-нибудь сменял другой.

— Добро пожаловать в Дом Драконов! — радостно объявил Краснобород и посмотрел на дыру, откуда все прилетели. — Думаю, теперь вы понимаете, почему сюда могут попасть только те, кто умеет летать?! Если бы вы сюда приплыли, то либо разбились об пол, либо вас проткнули бы шипы.

— Это звезды? — спросил Съялти смотря на черный потолок, который был усеян множеством сияющих точек.

— Неа. — ответил Краснобород. — Это бриллианты, они отражают свет, который идет снизу. Потому кажется, что они светятся. Привет, Камнеглаз! Я привел новых друзей!

— Он тебя видит? — спросил Сигурд, не видя ничего там, куда машет Краснобород.

— Нет, он уже давно слепой. — отмахнулся Краснобород. — Зато слышит отлично!

Пролетев еще немного, Пламянос спланировал на берег озера и приземлился, позволяя друзьям с себя слезть. А когда все уверенно стояли ногами на земле, он опустился и снова устало улегся, будто бы спать.

Послышался сильный свист ветра и над озером два черных дракона врезались друг в друга, взорвавшись. Друзья перепугались, но Краснобород их успокоил.

— Знакомьтесь. Это и есть звездная ярость, про которых я говорил. — сказал он. — Это их танец любви, в котором они сталкиваются, взрываются и превращаются в общий сполох огня, из которого потом вдвоём рождаются, связывая свои судьбы воедино.

— Это их свадьба? — спросил Сигурд.

— Можно и так сказать. — рассмеялся Краснобород.

Все они ненадолго застыли наблюдая, как два дракона сталкиваются, образуя разноцветные вспышки огня, и появляются из него, кружат и завиваются по спирали, взлетая вверх.

— Все драконы так делают? — спросил Сигурд.

— Неа, — откликнулся Краснобород и огляделся, — сейчас, погодите.

Он взлетел повыше и осмотрелся.

— Пойдемте, нам туда. — сказал спустившись он и указал на заросли, сразу полетев туда.

Друзья пошли за ним. Они стали проходить по небольшому оврагу, откуда стали прыгать маленькие драконы, пытаясь взлететь. Первому из них не удалось это, и он быстро понесся к земле бессильно махая крылышками. Одд, шедший последним, подхватил его и не дал упасть на землю.

— Не бойся, — крикнул ему Краснобород, — у них уже крепкая шкурка и тут не высоко. Они не расшибутся.

— Но это же наверняка больно! — ответил ему Одд ловя других, которые уже стали прыгать, целясь именно в него.

Одд опускал их на землю, и они с радостным писком уносились прочь. Не успел Одд опустить на землю последнего пойманного, как первый снова вернулся и спрыгнул с оврага на Одда, не столько пытаясь взлететь, сколько просто развлекаясь.

— Теперь они долго будут с ним играть. — сказал Краснобород, ведя остальных дальше и оставив Одда позади.

Вскоре они вышли на большую поляну, где было много драконов, похожих друг на друга. Они были коричневые, а по всему их телу было множество шипов, что делало их слегка похожими на валяющиеся коряги. Но в отличие от коряг, эти драконы были красивы и довольно грациозны.

— Шипороги. — Краснобород обвел лапой всех драконов, что находились перед ними. — Обычно у них много самцов и мало самок, так что, как видите, самцам приходиться потрудиться, чтобы добиться внимания.

Большинство шипорогов разбились на группы, и несколько драконов побольше пытались погладить тех, что были меньше.

— Которые больше — мальчики. — говорил Краснобород. — Сначала им надо хотя бы обратить на себя внимание девочки, чтобы потом начать за ней ухаживать…

Пока Краснобород рассказывал им про шипорогов, Съялти и Королл посмотрели на одного из них, который сидел в стороне и даже не пытался приблизиться ко всем остальным.

— А почему этот ничего не делает? — спросил Съялти, указав на него пальцем.

— Он… — Краснобород поглядел на него. — Пару лет назад он сумел защитить детенышей другого шипорога. Тот шипорог погиб, а он выжил и победил в бою. Но победа далась ему нелегко, и он потерял много своих шипов. А у них это считается уродством.

Съялти еще немного посмотрел на Красноборода, думая, что это неправильно, а потом развернулся шипорогу, который сидел отдельно, и стал его рассматривать. Он увидел, что у того действительно поломаны многие шипы, и он уже успел лечь, с безразличием наблюдая за ухаживаниями других драконов.

— Эй! Ты! Не смей сдаваться! Слышишь?! — вдруг закричал Съялти, махая рукой тому шипорогу.

— Да ладно тебе, Съялти… — начал было Сигурд, но его перебил Королл.

— Да! Давай! Поднимайся и попробуй! Если будешь лежать, так вся жизнь и пройдет мимо! — Королл закричал еще громче брата.

— Чего это с вами? — удивился Краснобород.

— Так выходит, что он — герой! — ответил ему Королл. — Раз уж он спас детишек. А теперь все его считают заржавевшим мечем? Это неправильно, он должен быть смелее, его должны ценить!

— Ага, да. — закивал Съялти. — Кого ценить, как ни того, кто защищает своих?!

Съялти и Королл двинулись к шипорогу. Сигурд и Краснобород медленно пошли за ними. Шипорог уже смотрел на них заинтересованным взглядом, когда они подходили к нему.

— Привет! — воскликнул Съялти, встав перед ним, и тот приподнял голову.

Королл присел перед драконом, а дракон стал его обнюхивать.

— Хочешь, мы тебе поможем? — спросил Королл, и шипорог поднялся, завиляв хвостом.

Он стал обходить незнакомцев и обнюхивать их.

— Вы ему понравились. — рассмеялся Краснобород.

— Это хорошо, только вот как ему помочь?! — задумчиво проговорил Королл.

— А ты… Знаешь, что?! Научи его танцевать! — засмеялся Съялти.

Королл слегка смутился.

— Не то чтобы я умею.

— Ещё как умеешь! — засмеялся Сигурд. — Я помню, как ты танцевал, когда та девочка сказала, что любит тебя! Помнишь?

— Да я же тогда пошутил! Она же страшная! — теперь уже засмеялся Королл.

— Зато как Свана-то расстроилась, когда узнала об этом! — Съялти залился смехом.

— Вот не начинай снова! Вы мне ещё в селении этим надоели! — разозлился Королл, но Съялти и Сигурд только громче засмеялись.

Шипорог все с большим интересом наблюдал за весельем друзей, а когда Съялти и Сигурд громко засмеялись над злостью Королла, он ткнул в Королла своим носом.

— Ой! — Королл уже успел забыть про дракона. — Так тебе помочь? Может, я и вправду тебя танцевать научу?

Шипорог энергично закивал и уселся перед Короллом, приготовившись слушать.

— Ну… Э-э… — Королл задумался с чего начать. — Давай, для начала ты попробуешь встать на задние лапы, вот так…

Королл опустился на четвереньки и снова поднялся на ноги. Шипорог покрутил головой, рассматривая, как Королл поднимался на ноги. Потом он немного подумал и попытался встать на задние лапы, но тут же упал. У него не получилось, но он попробовал ещё раз и ещё. Он повторял это много раз, а Королл время от времени повторял свой урок, чтобы шипорог смог лучше рассмотреть, как надо.

Сигурд, Съялти и Краснобород какое-то время стояли и смотрели на них, но вскоре Съялти заявил, что ему скучно, потому что все внимание шипорога было направлено на его брата, а ему ничего делать было не надо.

— Я хочу ещё полетать! — Съялти перенес свое внимание на Красноборода. — Попросишь Мироброда ещё меня покатать?

— Он любит поспать. — улыбнулся Краснобород. — Но попробовать можно, вдруг он согласиться.

— Ура! — крикнул Съялти и тут же направился обратно к берегу, где остался Мироброд.

Пока они шли обратно, они увидели, как два больших серых дракона наблюдают за своими детьми и Оддом. Одд подкидывал одного малыша в воздух, а потом его ловил. Малыш, пока находился над Оддом, махал крылышками и учился летать.

— Кто они? — спросил Сигурд, наблюдая за другом, который взял в руки другого малыша.

— В Пушистых горах, откуда текут реки в страну Речных Островов, немногие местные жители прозвали их грозящими. У них есть поверье, что грозящие могут уклоняться от молний, настолько они быстро двигаются. — Краснобород рассмеялся. — Отчасти это правда. Грозящие на самом деле очень быстро двигаются, но они не уклоняются от молний. Они ловят молнию, чтобы та ударила прямо в них, и потом они недолго могут лететь так же быстро, как эта молния.

— Невероятно! — удивился Сигурд.

— В Пушистых горах бьют молнии? — спросил Съялти.

— Да, и довольно часто! Во время снежной бури, конечно. — ответил Краснобород.

— Вот я же вам говорил! — обратился Съялти к Сигурду. — Надо было туда отправится поглядеть, после города Белые Зерна! Это ведь у нас в селении такое огромная редкость, а там нет! Помнишь, нам про это рассказывали?

— Мы ещё успеем туда заглянуть на обратном пути, если так хочешь. — ответил Сигурд. — А если бы мы туда сразу пошли, то не встретили бы Красноборода.

— Да, действительно. — Съялти почесал затылок. — И тогда бы я не покатался на драконе!

Он подошёл к Мироброду и стал его будить, поглаживая тому морду.

— А у других есть имена? — спросил Сигурд, глядя на пламяноса.

— Я обычно не даю им имена. — ответил Краснобород. — Из ныне живущих пламяносов, я только ему дал имя.

— Почему?

— Потому что он один пламянос, с которым я дружу. Он спокойный и дружелюбный. А остальные обычно очень злые.

Мироброд сперва притворялся, что крепко спит, но быстро понял, что Съялти легко от него не отстанет. Он позволил Съялти залезть на себя и взмыл вверх, обдав Сигурда и Красноборода сильным ветром, вырвавшимся из-под его крыльев. Сопротивляясь порывам ветра, Сигурд подумал, что Красноборода и вовсе должно унести прочь. И Сигурд повернулся к нему, но Краснобород парил как ни в чем не бывало, будто и не было ветра никакого. Сигурд еще раз посмотрел на пламяноса, который уносил на спине Съялти прочь, а потом снова вернул взгляд на Красноборода.

— У них у всех есть крылья. — сказал Сигурд и схватил Красноборода, начав ощупывать его тело. — А у тебя их нет.

— Ой, щекотно! — Краснобород выскользнул из рук Сигурда.

— И все же, как ты летаешь? — спросил Сигурд.

— Это мой маленький секрет. — улыбнулся Краснобород, делая сальто в воздухе.

— Чудеса какие-то! — почесал затылок Сигурд.

— Не чудеса, магия. — пожал плечами Краснобород.

— И как она работает? — спросил Сигурд.

— Ты довольно необычный. — усмехнулся Краснобород. — Другие только и удивлялись тому, что я говорю и делаю, а ты все больше об этом хочешь знать.

— А он очень любознательный. — сказал подошедший к ним Одд. — Да и всякие странности он всегда любил.

— Но ведь это так интересно! — воскликнул Сигурд.

— А где Королл? — спросил Одд. — Я видел, как Съялти полетел на драконе, а Королла с вами уже не было.

— Он учит другого дракона танцевать. — слегка рассеянно ответил ему Сигурд, задумавшись про магию.

— Что? — удивился Одд.

— Пойдем, посмотришь тоже. — рассмеялся Краснобород.

Они втроем снова отправились обратно, к Короллу, и увидели, что его и дракона ждал успех.

— Давай, Шипа, еще один шаг! — подбадривал шипорога Королл.

Дракон поднялся на задние лапы. Он с большим трудом, неуверенно, но абсолютно точно сделал шаг вперед и попытался сделать второй, но это ему уже не удалось. Сигурд заметил, что некоторые шипороги иногда поглядывали на Королла и его ученика, а одна самочка даже подошла поближе и тоже пыталась научиться вставать на задние лапы.

— Невероятно! Так быстро! — удивился Краснобород, чем вызвал смех у друзей.

— Это наш Королл. — гордо сказал Одд. — Он у нас дома всегда мог помочь, если у кого-то не получалось научиться. Но с тех пор, как мы ушли в поход, ему никого не приходилось учить. Это первый раз за несколько лет.

— Он полностью этим поглощен! — все еще удивленно сказал Краснобород.

— Ему это нравится. — только и сказал Сигурд.

— А ты погляди, как резво и задорно учит! — расхохотался Одд. — А в селении тихоня такой был. Хотя когда учил, всегда таким становился.

— Мы все с тех пор изменились. — сказал Сигурд.

— Но не Съялти, он никогда не изменится! — Одд расхохотался еще громче, представив взрослого бородатого Съялти, который бегает по селению, как мальчишка.

Когда он рассказал об этом Сигурду и Краснобороду, те тоже стали смеяться. Королл обратил на них внимание и пошел к ним.

— У нас стало получаться вставать на задние лапы, но не больше. — трудно было понять, говорил он это с досадой или радостью, но то, что он был взволнован, было точно.

— Он из того вида драконов, которые могут научится чему-то довольно легко и быстро. Но он дракон, а ты человек. Ему трудно научиться быть как человек. — сказал Краснобород. — Ему трудно стоять на задних лапах и двигаться одновременно.

— И что, значит, Шипа не сможет научится танцевать? — огорчился Королл и опустил руку на голову дракону, который улёгся рядом и слушал их разговор.

Шипа, после того, как стал изгоем среди своих, отвык от общения, ему было одиноко и скучно. Впервые за долгое время кто-то стал с ним общаться, говорить, а Королл и вовсе пытался ему помочь найти себе пару. Шипа был этому очень рад и хотел быть с ними, с теми, кто принес ему радость.

— Вообще-то, есть один способ... — ответил Краснобород. — Большинство драконов не смогли бы и того, что уже смог Шипа. Так ты его зовешь? Но он сможет еще больше, если в нем будет немножко от человека…

— Немного от человека, это как? — не понял Королл.

Никто из друзей этого не понял, а вот Шипа поднялся на лапы и энергично закивал. Краснобород рассмеялся.

— Ты правда этого хочешь? — спросил он у дракона.

Тот еще несколько раз кивнул, стал прыгать от радости, а потом уселся перед Короллом и протянул в его сторону когтистую лапу, перевернув ее ладонью вверх.

— Э-э… Он хочет, чтобы я ему что-то дал? — спросил Королл.

— Похоже, Шипа знает про ритуал обмена силой. Он уже не молодой, но я все равно удивлен. — ответил Краснобород, однако его встретили непонимающие взгляды, и он стал объяснять. — Если ты и дракон считаете друг друга друзьями, то если обменяетесь кровью, вы станете кровными братьями. Он получит твою силу, а ты его. И тогда он сможет научиться ходить, как человек, и, конечно, танцевать.

— А я смогу летать? — ошарашено спросил Королл.

— Нет конечно! — рассмеялся Краснобород. — И крыльев у тебя не вырастет, и летать ты не будешь. Но те, кто становился братьями шипорогов, обретали способность очень хорошо учиться. Они могли отлично сражаться, даже если раньше этого не могли, печь вкусные пироги, мастерить дома или даже рисовать.

— Представляю реакцию Съялти! — усмехнулся Одд и стал передразнивать друга. — Как это он будет лучше сражаться?! Он сейчас лучше меня дерется, а теперь будет еще лучше! Это нечестно!

Одд и Сигурд рассмеялись, но Короллу было не до смеха.

— И что мне надо делать? — растерянно спросил он, не слишком понимая, на что соглашается.

— Протяни ему свою руку, так же, как он тебе лапу. — сказал Краснобород и, подождав пока Королл сделает это, продолжил. — Дружбой своей и приязнью, врожденную силу отдайте свою, будьте отныне друг другу вы братья, а ваши потомки ее воспоют.

Сказав это, Краснобород провел своими лапками над ладонями дракона и Королла. Маленькие завихрения ветра оставили на них небольшие раны, а из ран хлынула кровь.

— Теперь вам нужно обменяться кровью и все. — сказал Краснобород обоим, а потом повернулся к Короллу. — Положи свою ладонь на его.

Королл сделал, как сказал Краснобород. Когда рука Королла легла на лапу Шипы, их раны стали сильно кровоточить.

— Так и должно быть. — успокоил всех Краснобород. — Не беспокойтесь, ничего страшного не случится.

Шипа попятился и улегся на землю, опустив голову и закрыв глаза. В глазах у Королла все слегка помутнело, думать стало тяжело, он почувствовал сильную усталость.

— Что… Происходит? — с трудом проговорил он.

Его мысли путались. Он посмотрел на свою рану, от которой шел пар. Его тело размякло, и он начал падать, но Одд его подхватил.

— Что с ним? — спросил перепуганный друг.

— Он умирает? — Сигурд испугался еще сильнее Одда.

— Успокойтесь, он просто спит. — ответил Краснобород, плавно почесывая бороду. — Так бывает всегда, после ритуала. Их телам нужно привыкнуть к новой силе. Но рану ему стоило бы перевязать. Драконы не подцепят никакой заразы через рану, а вот человек может.

— Тогда его лучше отнести назад, в наш лагерь. — сказал Одд.

Они с Сигурдом уже не выглядели испуганными, но все еще были взволнованы.

— А как же Шипа? — спросил Сигурд, когда они с Оддом подхватили Королла, чтобы нести.

— Он поспит, а завтра будет уже встречать нас тут, радостный и довольный. — ответил Краснобород. — Отнесите его на берег, а я позову Мироброда.

Сказав это Краснобород улетел, а друзья понесли Королла на берег. Пока они шли к берегу, кровотечение из руки Королла стало столь слабым, что с его пальцев изредка падали лишь пара капель крови. Два дракона и Съялти прилетели довольно быстро. Брат, соскочив со спины Мироброда, быстро подбежал к Короллу.

— Что случилось? — взволновано спросил он.

— Э-э… Это долго рассказывать. — сказал Одд.

— Ничего страшного. — ответил Сигурд.

Они ответили одновременно, и Съялти ничего не понял.

— Вернемся в лагерь, объясним. — добавил Одд, поудобней подхватывая друга.

Съялти не стал расспрашивать, хотя он очень беспокоился и хотел понять, что происходит и что случилось с его братом. Он просто помог усадить Королла на спину пламяносу и придерживал его вместе с Оддом, пока они летели назад в их лагерь. Хотя лагеря, как такового и не было. Их вещи просто лежали на берегу огромного озера и дожидались, пока их разложат, чтобы превратиться в этот самый лагерь.

На пути обратно они увидели, что солнце близится к горизонту и скоро будет закат. А значит, не только Короллу, но и всем остальным вскоре понадобится ночлег, и надо было срочно возвращаться. Так как на следующее утро они планировали еще раз полететь в Дом Драконов, то Мироброд и Краснобород остались с ними.

Пока друзья раскладывали вещи и готовились ко сну, Сигурд все время пребывал в задумчивости. Они развели костер, в чем им очень помог Мироброд своим огненным дыханием, поужинали, и тогда Сигурд решился. Он подошел к Краснобороду и спросил:

— А ты сможешь стать моим братом по крови?

— Откуда такое желание? — удивился Краснобород.

Впрочем, удивился не только он, но и Съялти с Оддом удивленно посмотрели на друга. Его решительность поразила их, будто это был вопрос жизни и смерти.

— Ну… — Сигурд немного замялся, но было видно, он обдумывал ответ на такой вопрос, и только хотел подобрать правильные слова. — Дело в том, что я еще когда был маленький, в книгах читал про магию и чудеса, которые были там описаны. Но я думал, что это просто сказки и в жизни такого не бывает, хотя Алекстр, отец Съялти и Королла, говорил, что магия есть. А когда мы отправились в путешествие, мы встречали тех, кто мог колдовать, но я думал, что им это дано от рождения и я никогда не смогу колдовать. А сейчас я подумал, что ты использовал магию и… Если ты можешь ее использовать, то если мы станем братьями, тогда и я смогу…

Краснобород улыбнулся.

— А ты никогда не просил никого научить тебя магии? Из тех магов, кого ты встречал. — спросил он.

— Э-э… Что? — удивился Сигурд, но все же ответил. — Нет, не просил. Я же не могу… Не смогу колдовать. Я же просто… Обычный человек.

— Так и думал. — тихо ответил Краснобород. — Видишь ли, даже просто обычный человек может колдовать. И для этого ему не нужно становиться братом дракона.

— Да ладно?! — воскликнул Съялти. — Это ж получается, и я смогу дышать огнем и создавать… Воду из воздуха?

— Нет, — усмехнулся Краснобород, — все не так просто. У магии есть свои законы. Это не тоже самое, что творить чудеса. Но если упорно трудиться, то все получится.

— Пф! Это скучно! — ответил Съялти и разлегся на своем тюфяке, мечтательно глядя на звездное небо. — А я-то думал…

Краснобород, Одд и Сигурд рассмеялись.

— С другой стороны, — сказал Краснобород Сигурду, — драконы сильнейшие магические существа этого мира. Если ты станешь моим братом, то магия будет даваться тебе легче, чем другим. Так что, если хочешь, я стану твоим братом.

— Хочу конечно! — ответил Сигурд, который уже все для себя решил и был невероятно рад тому, что Краснобород совсем не был против.

Они уселись друг напротив друга, как и Королл с Шипой, и Краснобород провел своей лапой над своей ладонью и ладонью Сигурда, а после сразу опустил свою лапу с раной на руку Сигурду.

— А ты не будешь говорить заклинание? — спросил Сигурд, глядя на то, как из руки начинает сочиться кровь, и принимая повязку из рук Одда, чтобы перевязать ладонь.

— Это не заклинание. — ответил Краснобород, сладко зевая. — Это просто ободряющие слова, которые заставляют сильнее почувствовать привязанность между будущими братьями. Они совсем не обязательны.

Сигурд перевязал руку и быстро опустился на свой тюфяк. Оставшись без сил, он быстро погрузился в сон. Краснобород успел долететь до Сигурда и улегся на нем, так же крепко уснув.

Съялти, уже успевший вскочить, чтобы посмотреть, как дракон и человек становятся братьями, таращился на них огромными глазами, не понимая, что произошло.

— Вот и все. — тихо сказал Одд. — С Короллом было так же. Видишь? Ничего страшного.

Перед сном Одд рассказал Съялти, какой ритуал провел Краснобород для Королла и Шипы, а после они оба закрыли глаза и с неудовольствием отметили, что уже наступило утро и надо было просыпаться. На самом деле они очень долго и очень крепко спали, после долгого дня, за который они так много узнали. И поэтому столь желанный сон пролетел для них, как мгновение.

Сигурд и Королл плохо себя чувствовали на утро. У них болела голова, а рука зудела и слегка опухла от раны. Краснобород сказал, что это быстро пройдет, и к вечеру уже все будет в порядке. Они медленно готовили себе еду, и только Съялти отличался особой активностью рассказывая Мироброду о том, что им довелось повидать. Одд с удивлением отметил, что тому, похоже, было интересно слушать.

День близился к середине, когда Мироброд с викингами на спине нырнул в дыру посередине озера, и они снова оказались в Доме Драконов. Как и говорил Краснобород, Шипа уже ждал их на берегу, где, они приземлились в предыдущий день, и радостно стал прыгать вокруг Королла, когда тот слез с пламяноса.

Удивлению Королла не было предела, когда он увидел, что Шипа может уже не только подняться на задние лапы, но и сделать несколько шагов. Королл с радостью приступил к дальнейшему обучению нового друга тому, что умел сам. Остальные какое-то время наблюдали за ними, но вскоре Сигурд попросил Красноборода научить его хоть какой-нибудь магии, а Съялти и Одд заинтересованно последовали за ними, желая посмотреть на это, а если получиться, то и самим научиться.

Они долго и упорно старались научиться, но получаться стало только у Сигурда и то, только под конец дня. Съялти сдался первым и ушел говорить с Миробродом, а еще немного позже, пламянос стал его снова катать на себе. Короллу удалось научить танцевать Шипу, но дракон так и не смог привлечь внимание самок. Всех, кроме одной. Та, что наблюдала за ними с самого начала, сама пыталась за ними повторить и не отходила от них. Несмотря на то, что у нее ничего не получалось, и Королл, и Шипа пытались ей помочь до того момента, когда пришло время покидать Дом Драконов.

— Ваш путь был длинным. Немногие бывали в Доме Драконов, вам будет, о чем рассказать, но я попрошу вас не делать этого. Не хватало нам, чтобы сюда приходили толпы людей, которые захотят убивать драконов. — сказал Краснобород, когда прощался с друзьями на берегу огромного озера.

— Они же не смогут к вам попасть. — сказал Съялти.

— Они найдут способ. Рано или поздно. Лучше просто никому не говорить. — ответил Краснобород. — Куда вы отправитесь теперь?

— Теперь и я захотел домой. К нам домой. — грустно сказал Съялти.

— Да, и правда. — поддержал его Одд. — Давно мы уже путешествуем. Пора бы и вернуться. Я соскучился по Кайе.

— Значит назад? — оглядел друзей Сигурд.

— Значит назад. — пожал плечами Королл, утверждая общее решение повернуть вспять и отправиться в родное селение.

— Вот так мы и побывали в Доме Драконов. — закончил Одд, когда три семейства подходили к селению, проводив четвертое. — Только никому про это не говорите, это будет наша маленькая тайна!

— А на пути обратно мы и встретили Софию. — добавил Королл.

— Я так и не понял, как дядя научил дракона танцевать! — обиженно сказал Кнут, который обычно понимал все, что ему говорили.

Но взрослые только рассмеялись. Они не стали рассказывать детям о том, как стали братьями драконов. Сказали лишь то, что Краснобород учил их колдовать, да и про то, лишь немного.